Bijna is het zo ver. Chelsea en Arsenal maken zich op om in Londen op het vliegtuig te stappen richting Bakoe, waar woensdag om 21.00 uur de finale van de Europa League wordt gespeeld. De Premier League was voor beide ploegen geen succes dit jaar. The Blues eindigden derde, The Gunners moest zich tevreden stellen met een vijfde plaats. Zowel voor Unai Emery als voor Maurizio Sarri is de Europa League dus dé manier om hun seizoen te redden met een trofee.

Op één been naar de finale

Voor Chelsea liep het dit jaar van een leien dakje in de Europa League. In de groepsfase veegde de Londense club de vloer aan met PAOK Saloniki, Videoton en BATE Borisov en eindigde met zestien punten uit zes wedstrijden bovenaan in hun poule. In de zestiende finale rekende Chelsea makkelijk af met FF Malmö en na een 3-0 thuisoverwinning tegen Dynamo Kiev in de achtste finales was de return eigenlijk ook overbodig. Nadat in de kwartfinale ook Slavia Praag simpel opzijgezet werd, kende de ploeg van coach Sarri pas in de halve finale hun eerste lastige klant. Eintracht Frankfurt maakte het voorbije jaar indruk door Benfica en zelfs Internazionale uit te schakelen en leek ook tegen Chelsea niet van plan om zich naar de slachtbank te laten leiden. In Duitsland bezorgde Pedro The Blues de beste uitgangspositie met een 1-1 eindstand, maar op Stamford Bridge slaagde Frankfurt er toch in om een verlenging en zelfs strafschoppen af te dwingen. Uiteindelijk was het Eden Hazard die met de beslissende penalty Chelsea naar de finale schoot.

Kan Maurizio Sarri zijn seizoen met Chelsea nog redden door de Europa League te winnen?

Hobbelige route

Vorig jaar strandde het avontuur van Arsenal in de halve finale van de Europa League, nu zijn de mannen van coach Emery slechts één wedstrijd verwijderd van de toernooiwinst. Voor The Gunners verliep de weg naar de finale wel minder vlot dan bij hun tegenstander. Twee keer in deze Europese campagne kwam Arsenal in een lastige situatie terecht. In de zestiende finale verloren ze verrassend met 1-0 op het veld van BATE Borisov, maar die achterstand was in de return al na vier minuten weer goedgemaakt. Granit Xhaka ontpopte zich met twee assists tot dirigent op het middenveld en uiteindelijk werden de Wit-Russen met 3-0 naar huis gestuurd. In de volgende ronde leek Stade Rennes de boosdoener te worden voor de Londense club. In de heenwedstrijd maakten Mesut Özil en co. na een wervelende start kennis met de ijzersterke thuisreputatie van de Fransen (die op dat moment al twaalf thuiswedstrijden ongeslagen waren) door met 3-1 de boot in te gaan. In het eigen Emirates Stadium schoot Arsenal net als een week eerder als bezeten uit de startblokken. Al na vijf minuten kon Pierre-Emerick Aubameyang de 1-0 op het bord schieten. De Gabonees bediende later nog ploeggenoot Ainsley Maitland-Niles en met zijn tweede treffer van de avond kroonde de spits zichzelf even tot koning van Noord-Londen. Hoewel de tegenstanders er zwaarder op leken te worden, verliepen de overige wedstrijden in de Europa League een stuk makkelijker voor Arsenal. Napoli werd over twee wedstrijden met 3-0 verslagen, en in de halve finale werd ook Valencia met 3-1 en 2-4 uit het toernooi geknikkerd.

Pierre-Emerick Aubameyang maakte dit seizoen al acht treffers in de Europa League.

Onze voorspelling

De omstandigheden voor de finale zijn allesbehalve optimaal. Het stadion in Bakoe is ruim 4500 km verwijderd van de thuishavens van beide finalisten. Daardoor is er maar weinig interesse bij de supporters om de wedstrijd bij te wonen. Hoewel zij aanvankelijk niet tevreden waren met het beperkte aantal tickets die ze ter beschikking kregen, 6000 per club, slaagde geen van beide er in om ze allemaal te verkopen. In het totaal werden maar liefst 6500 tickets terug naar de UEFA gestuurd. Bovendien zullen zowel Chelsea als Arsenal niet met hun sterkste elftal kunnen aantreden. The Blues kunnen immers geen beroep doen op sterkhouder Ruben Loftus-Cheek. The Gunners kunnen voor de finale dan weer geen beroep doen op Armeniër Henrikh Mkhitaryan. Door politieke spanningen tussen Azerbeidzjan en Armenië werd er besloten om de middenvelder uit veiligheidsoverwegingen niet naar Bakoe te laten afreizen. Desalniettemin belooft het een spannende finale te worden. In de onderlinge confrontaties eerder dit seizoen konden Chelsea en Arsenal een keer winnen, dus van een favorietenrol is er geen sprake. Wij denken echter dat Chelsea het deze keer nipt zal halen, en dat er een hoofdrol zal weggelegd zijn voor de vertrekkende Hazard.

Statistieken

Wil je meer feitjes weten over Chelsea – Arsenal? Die kun je hier bekijken!

Let op: genoemde quoteringen zijn onderhevig aan verandering.