Na een grandioze en onverwachte winst in de Grand Prix van Maleisië krijgt Max Verstappen direct weer een mogelijkheid om het podium te halen. De 33e Grand Prix van Japan start zondag om 7:00 uur Nederlandse tijd en ook dit parcours is op papier geschikt voor Red Bull. Voor Vettel is het van groot belang om veel punten te halen als hij nog kans wil maken op de wereldtitel.

Onze voorspelling

  1. Vettel
  2. Hamilton
  3. Verstappen
Onze voorspelling: winst voor Vettel in Japan

Het verraderlijke parcours in Suzuka is zwaar op de banden en vergt veel downforce. Dit zijn twee aspecten van het racen waarbij de auto’s van Ferrari het dit seizoen zeer goed doen. De laatste updates van Mercedes pakken tot nu toe niet goed uit, terwijl Red Bull juist een sprongetje vooruit heeft gemaakt. De vier eerdere overwinningen van Vettel in de Grand Prix van Japan en het feit dat Ferrari qua snelheid de beste was in Maleisië maken hem de favoriet. Hamilton zal er echter alles aan doen om beter voor de dag te komen dan in de vorige race. Verstappen zet zijn goede reeks hopelijk voort met een podiumplek.

Het circuit
De Grand Prix van Japan start dit jaar voor de negende keer op rij op het Suzuka Circuit. Eerder werd ook in Fuji gereden, maar deze baan is inmiddels verdwenen. Het parcours heeft een kenmerkende 8-vorm en achttien bochten. Met een lengte van 5.807 is het parcours gemiddeld qua lengte. Dankzij enkele bochten waar het gas vol open kan blijven is het razendsnel. Er is slechts één DRS-zone en deze ligt bij het start-finish gedeelte. Omdat de baan verder ook op veel stukken smal is lijkt het inhalen hier zeker met de bredere auto’s van dit seizoen vrij lastig. Het is, zeker door de aanwezig hoogteverschillen en hogesnelheidsbochten, een parcours waar kleine foutjes fataal kunnen zijn. Op meerdere punten van het circuit kan een kleine afwijking van de lijn voor grote problemen zorgen.

De favorieten
Ferrari had veel pech in Maleisië. Vettel kon door een kapotte turbo geen kwalificatietijd neerzetten en Räikkönen moest door een soortgelijk probleem al voor de start opgeven. Vettel liet echter door zijn inhaalrace van plek twintig naar plek vier zien wel in bloedvorm te zijn. De Ferrari was bovendien in essentie de snelste in Maleisië. Tel daar bij op dat Vettel al vier won in Japan en dat het van groot belang is om nu punten te halen in de strijd om de wereldbeker. Naast Vettel zal ook Hamilton er alles aan doen om te winnen. Mercedes was echter niet snel genoeg in Maleisië en met name met de afstelling van de banden gaat van alles mis. Toch wist hij in de vorige Grand Prix de schade beperkt te houden en werd hij comfortabel tweede. Deze klasse en rust heeft hij nodig en zal er voor zorgen dat hij ook in Japan het podium haalt.

Verstappen had in Maleisië eindelijk de mazzel die hij het hele seizoen al mist. Dankzij het wegvallen van de Ferrari’s lagen er meer kansen dan normaal. Hij profiteerde hier optimaal van door meteen Hamilton aan te vallen. De Brit neemt weinig risico’s met het oog op de wereldtitel, maar dat neemt niet weg dat Verstappen gewoonweg sneller was dan Hamilton. Toch zal hij normaliter net wat te kort komen voor plek één en twee in Japan. Een mooie derde plek moet er in zitten als de auto net zo goed is als vorige week.

Onze tips
Vettel wint de race. Hij had de beste race-pace in Maleisië en de Ferrari kan profiteren van de superieure downforce op dit circuit. De steekjes die Mercedes laat vallen de laatste zullen Hamilton opbreken.

Let op: genoemde quoteringen zijn onderhevig aan verandering.