Dit weekend begint een van de grootste toernooien op de dartskalender: het World Matchplay. Dat was het favoriete toernooi van legende Phil Taylor, die maar liefst zestien keer won. Het dartsfenomeen is nu echter met pensioen. In het huidige deelnemersveld doen slechts twee mannen mee die het World Matchplay eerder op hun naam schreven: James Wade en Michael van Gerwen. Laatstgenoemde won het toernooi in 2015 en 2016 en is dit jaar de grootste favoriet voor de eindzege. Maar de absolute topvorm lijkt te ontbreken bij onze landgenoot. Wie zijn de kapers op Van Gerwen’s kust?

Het zal raar aandoen; een World Matchplay zonder Taylor. Helemaal weg is hij echter niet. De Engelsman is als analist aanwezig in Blackpool en de trofee voor de winnaar is naar hem vernoemd. Een trofee die Van Gerwen maar wat graag wil binnenhalen. De nummer één van de wereld is eigenlijk favoriet voor elk toernooi waar hij aan meedoet. Dat is nu niet anders. De Brabander reist alleen niet af naar Blackpool met een enorme dosis zelfvertrouwen. Van Gerwen ging in de laatste twee World Series-toernooien al vroeg onderuit. Echt zorgen lijkt hij zich niet te maken. De tweevoudig wereldkampioen liet voorafgaand aan het World Matchplay weten zich goed te voelen, maar dat de concentratie omhoog moet. Voor een toernooi als dit mag dat geen probleem vormen voor Van Gerwen.

Uitdagers

Wie zullen de uitdagers zijn? De laatste weken toont een andere tweevoudig wereldkampioen aan langzaam zijn grote vorm terug te krijgen: Adrian Lewis. De Engelsman is als zestiende geplaatst. Nadeel daarvan is dat Lewis in de tweede ronde zomaar eens Van Gerwen kan treffen. Lewis moet dan zien af te rekenen met James Wilson, Van Gerwen kruist in de eerste ronde de degens met landgenoot Jeffrey de Zwaan. Wade, die het World Matchplay in 2007 op zijn naam schreef, beleeft ook goede weken. Zo versloeg hij Van Gerwen bij de US Darts Masters. Wade is als tiende geplaatst en neemt het in de eerste ronde op tegen Nederlander Jermaine Wattimena.

Andere landgenoten

Naast Van Gerwen, De Zwaan en Wattimena komen er nog twee Nederlanders in actie op het World Matchplay. ‘Good old’ Raymond van Barneveld is als dertiende geplaatst en treft met Kyle Anderson geen kleine jongen in de eerste ronde. Het huwelijk tussen Van Barneveld en het World Matchplay is de laatste jaren geen gelukkige. Nadat de Hagenaar in 2010 de finale bereikte, kwam hij daarna nooit verder dan de kwartfinale. Ook Jelle Klaasen verschijnt in Blackpool aan de oche. Hij zal niet juichend naar de loting hebben gekeken, want Klaasen moet het opnemen tegen de nummer twee van de wereld, Peter Wright.

Eindelijk tweede major Wright?

Met Wright is meteen een van de belangrijkste uitdagers van Van Gerwen genoemd. De Schot was afgelopen jaar nog verliezend finalist. Wright is erop gebrand eindelijk zijn tweede grote toernooi te winnen na de UK Open van 2017. Wereldkampioen Rob Cross lijkt eindelijk weer zijn WK-vorm te hebben gevonden en kan het Van Gerwen ook lastig gaan maken. Andere mannen waar onze landgenoot geducht op moet zijn, zijn Gary Anderson (als vierde geplaatst en winnaar van de UK Open en de US Darts Masters), Mensur Suljovic (zesde geplaatst en winnaar German Darts Masters) en Michael Smith (winnaar Shanghai Darts Masters). Maar zij moeten van hele goede huizen komen om Van Gerwen van zijn derde eindzege op het World Matchplay af te houden.

Let op: genoemde quoteringen zijn onderhevig aan verandering.